David Dushman habar nu avea de ororile pe care urma să le descopere. Era un tânăr de 21 de ani în Armata Roșie în ianuarie 1945, când tancul său a trecut pe lângă Cracovia, Polonia, îndreptându-se spre vest, alungând naziștii. La ora 15, pe 27 ianuarie, s-au apropiat de un gard al unei tabere. Era Auschwitz. Dushman nu a intrat în lagărul morții prin poarta notorie înzestrată cu cuvintele „Arbeit macht frei” (Munca te eliberează). Tancul a intrat chiar prin gardul cu sârmă ghimpată electrificat, un gard peste care mulți prizonieri au sărit în mod intenționat, pentru a-și pune capăt torturii.

Dushman, care era evreu, a murit sâmbăta trecută la München, la 98 de ani; el a fost ultimul eliberator supraviețuitor de la Auschwitz, ultimul martor ocular care a putut vorbi despre caracterul inuman al lagărului. Șederea sa la Auschwitz a fost scurtă; el și-a condus tancul doar peste gard, pentru a face o cale pentru trupele terestre și apoi a continuat să „vâneze fasciștii”. Dar ceea ce a văzut acolo l-a bântuit pentru restul vieții sale.

Până la sosirea sovieticilor, Auschwitz și taberele sale satelit erau aproape goale. Germanii curățau tot în timp ce Armata Roșie se apropia, forțând 60.000 de prizonieri la un „marș al morții” către alte lagăre de concentrare. Naziștii intenționaseră să omoare prizonierii care erau prea slabi sau prea bolnavi pentru a putea merge, dar au rămas fără timp și au lăsat în urmă aproximativ 7.000. Acestea au fost „scheletele” găsite de Dushman.

Păr uman colectat și cadavre neîngropate

Ivan Martinușkin s-a numărat printre soldații din trupele terestre sovietice care au pășit în lagăr. În 2015, la cea de-a 70-a aniversare a eliberării, el a vorbit despre ceea ce a văzut:

„Am văzut oameni slăbiți, torturați, săraci. A fost greu să-i urmăresc. Îmi amintesc fețele lor, în special ochii lor, care le-au trădat calvarul.”

În majoritate, erau de vârstă mijlocie sau copii; mulți dintre copii erau gemeni și fuseseră supuși experimentelor de către „Îngerul Morții”, Josef Mengele. La început, prizonierii și soldații erau precauți unii față de ceilalți, apoi prizonierii și-au dat seama cine sunt soldații și au început să-i întâmpine.

Chiar și la trei zile după eliberare, unele femei erau încă prea fricoase, prea slabe pentru a-și părăsi paturile. Medicii sovietici au început să ofere celor mai bolnavi dintre ei ajutor medical și, în curând, au construit două spitale de campanie în afara lagărului. Crucea Roșie poloneză a construit altul. Pacienții alocați la paturi au fost transportați din cazarma acoperită cu excremente în secții curate. Cel puțin 4.500 de supraviețuitori au avut nevoie de îngrijiri medicale intensive și 1.500 au murit înainte de a se putea recupera.

Pacienții trebuia reintroduși treptat în alimentația normală, deoarece administrarea imediată de hrană unei persoane care a suferit de foame pe termen lung poate fi mortală. La început, era doar o lingură de supă de cartofi de trei ori pe zi. Mai târziu, când mesele au devenit mai mari, asistentele au raportat că au găsit pâine ascunsă sub saltelele pacienților – atât de obișnuiți deveniseră să acumuleze resturile.

De îndată ce foștii prizonieri au fost suficient de întremați încât să plece, majoritatea au făcut-o, fie singuri, pe jos, fie în transporturi organizate către țările lor de origine. Pentru mulți, a fost nevoie de trei sau patru luni de îngrijire medicală. Până în iunie 1945, au rămas doar 300.

Armata Roșie a raportat că a găsit dovezile dezgustătoare ale „soluției finale” a naziștilor: 370.000 de costume pentru bărbați, 837.000 de articole de îmbrăcăminte pentru femei și 7,7 tone de păr uman, toate colectate în grămezi masive. Șase sute de cadavre – ultimele persoane împușcate de naziști – zăceau neîngropate, pe pământ.

Majoritatea soldaților sovietici au primit ulterior medalii pentru eliberarea Auschwitz-ului și au fost invitați la comemorări și ceremonii de-a lungul anilor. Dar nu și Dushman: nu i s-a acordat niciodată o medalie, probabil pentru că acea contribuție a sa a fost scurtă. El a spus că este în regulă și a vizitat încă o dată Auschwitz în anii 1970.