Misterul mumiilor copii din Catacombele Capucinilor din Palermo, nordul Siciliei, vechi de 200 de ani, este pe cale să fie dezvăluit de o echipă de oameni de știință condusă de britanici, prin utilizarea unei tehnologii cu raze X.

Dr. Kirsty Squires, de la Universitatea Staffordshire, va conduce un prim studiu, în încercarea de afla poveștile celor 163 de copii ale căror rămășițe se află pe coridoarele și în criptele celebrului mormânt subteran, potrivit The Guardian.

Catacombele au 1.284 de corpuri mumificate și scheletizate, cea mai mare colecție de mumii din Europa. În timp ce mulți dintre copiii aflați acolo au ajuns doar schelete, alții s-au conservat foarte bine și „pare că dorm”.

În primă fază, studiul de doi ani se va concentra asupra copiilor care au murit între 1787 și 1880 și pe 41 de cadavre dintr-o „capelă pentru copii”.

Nu se cunoaște identitatea copiilor din catacombe, cauza morții lor și istoricul medical, iar etichetele descriptive atașate s-au erodat de mult timp.

Istoricii speră că vor obține un tablou complet despre viața și moartea copiilor, după ce vor fi corelate descoperirile științifice și documentele de arhivă, inclusiv două volume cu nume și anii deceselor unor persoane.

„În ianuarie vom începe munca de teren”, a spus Squires. „Vom lua o unitate portabilă de raze X și vom captura sute de imagini ale copiilor, din diferite unghiuri. Sperăm să le înțelegem mai bine dezvoltarea, sănătatea și identitatea, comparând fondurile biologice cu aspectele culturale: felul în care au fost mumificati și hainele pe care le purtau.”

Catacombele, cândva folosite doar pentru călugării decedați din ordinul capucinilor, au devenit o atracție turistică extrem de populară, deși este macabră. Fiecare nișă și crăpătură lasă la vedere trupuri neînsuflețite.

Călugării s-au stabilit pentru prima dată la biserica Santa Maria della Pace în 1534. Au făcut un mormânt comun pentru morții lor, care se deschidea ca un rezervor sub un altar, dar, când acesta s-a umplut, a fost săpată o nouă criptă.

Când s-a pus problema mutării cadavrelor din mormântul inițial, s-a constatat că 45 dintre călugări decedați și exhumați se mumificaseră în mod natural, iar chipurilor lor chiar au putut fi recunoscute, lucru care a fost considerat o minune venită de la Dumnezeu.

În loc să îngroape rămășițele, trupurile au fost expuse ca relicve, introduse în nișe de-a lungul pereților primului coridor al noului cimitir. În 1787, a fost publicat un anunț în care se spunea că toată lumea din regiune, inclusiv copiii, putea ajunge în catacombe după moarte.

Aproape toate cercetările de până acum s-au referit la mumiile adulte, cu excepția cea a Rosaliei Lombardo, care a murit de pneumonie la 2 ani, pe 6 decembrie 1920.

Conservarea ei incredibilă a fost investigată în urmă cu un deceniu de dr. Dario Piombino-Mascali, care lucrează cu dr. Squires în noul proiect de la catacombe.

„Multe dintre mumii sunt rezultatul deshidratării naturale. Alte mumii au fost tratate chimic. Cele tratate chimic sunt în mod normal mai bine conservate. Unele dintre ele sunt superb conservate. Chiar arată ca niște copii care dorm. O parte au ochi falși, astfel că par să se uite la tine. Arată ca niște păpuși mici. Bineînțeles că vrei să faci ceva pentru a-i păstra și pentru a te asigura că poveștile lor vor dăinui. Este foarte supărător când ai de-a face cu copii în antropologie”, a declarat dr. Dario Piombino-Mascali.

Imaginile radiografice – 14 per mumie, de la cap până la picioare – vor examinate de dr. Robert Loynes, care a investigat anterior mumiile egiptene antice.